A Challenge or a Gift? Conserving the Original Building Materials of Louis Kahn’s Salk Institute for Biological Studies

24 Apr

Kenneth Itle, Associate Principal and Kyle Normandin, Associate Principal, Wiss, Janney, Elstner Associates, Inc.

Tuesday, April 25, 6:30 pm
New York University Department of Art History
Silver Center, Room 301
100 Washington Square East (entrance on Waverly Place)

Situated on a Southern California bluff overlooking the Pacific Ocean, the Salk Institute for Biological Studies (1965) is one of architect Louis Kahn’s most recognized works. The prefabricated, teak window assemblies and concrete walls of the studies and offices flanking the Institute’s plaza define this distinctive complex. After fifty years in an exposed marine environment, however, the building complex has shown signs of deterioration and weathering to a non-uniform appearance. Rather than continuing short-term repairs and treatments to address the condition of the complex, the Salk Institute decided to develop a conservation-based plan for repairs, to manage these issues on a long-term basis.

In 2014, the Salk Institute engaged Wiss, Janney, Elstner, Associates, Inc. (WJE), to lead the preparation of a Conservation Management Plan (CMP) for the Salk Institute. In conjunction with development of the CMP, WJE designed a preservation program for the teak window wall assemblies, to improve their structural and weatherproofing performance. In 2015, WJE evaluated the assemblies to understand their structure, materials, and performance, and to assess appropriate levels of intervention. Building upon initial research and studies conducted by the Getty Conservation Institute, WJE customized and designed detailed repair approaches and developed construction documents to implement a preservation program aligned with the CMP. This program permitted WJE to retain the original window assemblies, which are critical to the site’s cultural significance. Construction of this work is scheduled to be completed in April 2017. As part of this preservation program, WJE has also assisted the Salk Institute to develop protocols for repair of localized concrete deterioration.

This lecture examines the decision-making processes that led to the selection of appropriate intervention for various types of repair and conservation work at the Salk Institute, focusing on the teak window wall assemblies and the concrete, as well as how the CMP informed these decisions.

Event flyer available here:  https://nyu.box.com/s/28zi7c6h0j47zpgptocm51yfyy0gt5qg

Sponsored by the Society of Architectural Historians, New York Metropolitan Chapter, and the NYU Department of Art History, Urban Design and Architecture Studies.

–Free and Open to the Public–

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